Conflictos por Derechos de Agua en el Río Arkansas en Colorado EE.UU: Alternativas Sustentables de Conservación de Agua en Paisajes Agrícolas

Navigating the Wake of Municipal Water Sales: Alternatives to Improve Agricultural and Ecological Outcomes on the Bessemer Ditch


FUTURIZA: PANORAMA Y MATERIA
Flavio Sciaraffia Márquez para LOFscapes
10.04.2018

El presente proyecto aborda las amenazas ecológicas y socioeconómicas, precipitadas por la transferencia de derechos de agua agrícola hacia usos urbanos en el valle del Río Arkansas en Colorado. Este proceso es conocido como “buy-and-dry” en Estados Unidos (comprar-y-secar) y se ha convertido en una práctica habitual por parte de las municipalidades urbanas, como un mecanismo para minimizar riesgos y asegurar el suministro hídrico para sus habitantes, en vista de la reducción de los caudales y reservas de agua por procesos naturales y humanos. Este proceso ha tenido consecuencias devastadoras en el paisaje y sus habitantes, generando un escenario de ganadores y perdedores, caracterizado por una especulación agresiva en el mercado de derechos de agua y una incertidumbre en las comunidades agrícolas, en cuanto a la viabilidad económica de sus actividades.

This project addresses the imminent ecological and socioeconomic threats precipitated by agricultural-to-municipal water-right transfers in the Arkansas River Basin, Colorado. This process, known as ‘buy-and-dry’, has become a standard practice in urban municipalities seeking to minimize the risk of providing high-quality and cost-efficient water considering climate change predictions. The Arkansas River is one of the most over-appropriated river systems in the American West. No additional water is available for new uses, yet there is a constant demand for additional supplies. The buy-and-dry process has had devastating consequences for the landscape around the Arkansas River, and similar landscapes elsewhere in Colorado and the American Midwest. It has promoted a ‘zero-sum scenario’, characterized by an aggressive speculation in the water-rights market, and uncertainty in the agricultural communities seeking to maintain their livelihoods. 
 

En el año 2009, el departamento de obras hidráulicas de la ciudad de Pueblo (PBWW: Pueblo Board of Water Works) adquirió por medio de compra directa 5.540 derechos de agua agrícola desde el Canal Bessemer en el valle del Río Arkansas, lo que representa un 28% de los derechos totales en canal a un valor total de US$56M. Lo anterior, con el objetivo de cumplir con el mandato de proveer un suministro de agua fiable y competitivo para la ciudad. Luego de la adquisición, y en vista de no haber una necesidad inmediata, PBWW arrendó los derechos de agua de vuelta a los mismos agricultores hasta el año 2029. En miras de la finalización de los contratos, el 2017 PBWW comenzó las tramitaciones para hacer el cambio de derecho de agua agrícola a uso urbano, el cual implica un proceso legal y administrativo. La anticipación en dicha tramitación se relaciona con la alta complejidad y costo del proceso de cambio de uso en los derechos de agua. En este sentido, el proyecto se enmarca en un contexto de urgencia, dado que el cambio de uso del derecho está sujeto a un precedente legal que es secar, literalmente, la tierra en donde se encuentra dicho derecho de agua. Esto implica que el agua sería retirada de aproximadamente 5.300 acres, que representan el 28% del total de las zonas agrícolas regadas por el canal—este porcentaje corresponde a las tierras irrigadas por el canal con mayor aptitud y fertilidad para la actividad agrícola; es decir, los mejores suelos. En este contexto, y antes de que se tramite el cambio de uso de los derechos de agua, el objetivo del proyecto fue ayudar a la comunidad y actores involucrados a facilitar un proceso de transformación en el paisaje agrícola—el cual inevitablemente secará parte de las tierras—incorporando mecanismos alternativos al proceso “buy-and-dry”, en donde sea posible mantener la actividad agrícola en la mayor parte de las tierras que vendieron sus derechos de agua, suministrar agua a la ciudad y mantener las funciones ecológicas en un contexto de escasez hídrica. 

Estos mecanismos alternativos implican la utilización creativa de las herramientas de mercado para la conservación, mediante la transferencia de agua y tierras con el objetivo evitar secar las zonas de mayor calidad agrícola. El proyecto se enfocó entonces en realizar un análisis sistemático del paisaje agrícola y ribereño para detectar las tierras agrícolas con mayor valor económico, las zonas con funciones ecológicas y hábitats importantes y las tierras en donde el impacto de retirar el agua (buy-and-dry), puede ser minimizado. Con esta información se conceptualizó un sistema de transferencias, en donde se movilizan los derechos de agua desde tierras con menos valor agrícola, hacia las tierras con alto valor agrícola antes de que estas sean secadas el 2029 cuando caduquen los contratos de arriendo. Esto significa que, en vez de secar las parcelas que vendieron su agua a PBWW (parcelas con los mejores suelos), se podrían secar parcelas con menos valor agrícola, a la vez que se transfiere el agua que estas poseen para irrigación.

El análisis se enfocó en: 1) identificar y priorizar parcelas de alto valor agrícola para protección y 2) identificar y priorizar parcelas que pueden ser secadas estratégicamente para: (a) minimizar el impacto en tierras de alto valor agrícola y (b) generar beneficios ecológicos por medio de esfuerzos de revegetación, conservación y/o manejo. Los análisis establecieron estimaciones de tierras y los derechos de agua que podrían ser transferidos de tierras menos prioritarias para la agricultura y que de ser secadas podrían dar paso a consolidar paisajes de valor natural, como corredores ribereños y humedales. De esta forma se consolidó un banco de tierras susceptibles de ser secadas de aproximadamente 2.000 acres. Esto permitiría, mediante la transferencia de derechos de agua, mantener irrigadas el 73% de las tierras agrícolas de alto valor que vendieron sus derechos a PBWW (2,724 acres). Adicionalmente, en los mecanismos de mercado se incorporarían servidumbres de conservación (conocido en Chile como bono real de conservación) para asegurar que el agua transferida no se vea expuesta a nuevos procesos de “buy-and-dry.”

Este proyecto generó, en una etapa temprana, las bases analíticas que permitirían asegurar la conservación de un paisaje agrícola altamente productivo, con una alta significancia social y cultural e importante valor ecológico. Además, el proyecto busca establecer un referente para otras zonas que enfrentan procesos similares (como el valle central de Chile, por ejemplo), en donde la disminución de los recursos hídricos genera conflictividad entre las comunidades. La conceptualización de mecanismos flexibles de transferencia de agua puede ser de gran interés para Chile en la medida que el cambio climático modifica los regímenes pluviales, aumentando el riesgo de sequía. Dado que la agricultura tiende a poseer la mayor cantidad de derechos de agua disponibles en una determinada cuenca, situación que es transversal en la mayoría del mundo, es muy probable que se generen conflictos por este recurso, particularmente en cuencas en donde esta actividad convive con la minería y usos urbanos. En este sentido, ser capaz de reconocer estos cambios y establecer de manera temprana mecanismos para resolverlos es vital si es que se quieren mantener los paisajes productivos y sus valores ecológicos y culturales, a la vez que se asegura la disponibilidad de agua para las ciudades en crecimiento.

Flavio Sciaraffia Márquez es director de GeoAdaptive @Chile, un think-tank global impulsado por la creatividad y el rigor científico con el objetivo de generar impactos positivos en territorios y organizaciones. Su ámbito profesional se enfoca en escalas territoriales que involucran la interacción de sistemas socio-ecológicos complejos, en los cuales paisajes y procesos de urbanización interactúan de manera interdependiente. Flavio es Arquitecto y Magister en Proyecto Urbano de la PUC (2011) y Master in Landscape Architecture de Harvard University Graduate School of Design (2015). Sus proyectos han sido premiados por la ASLA, BSLA y el Harvard Innovation lab. 

(3)-Efectos-del-Buy-and-Dry-en-el-paisaje-agrícola-©-Flavio-Sciaraffia-M.-para-LOFscapes.jpg

Nota al pie: Este proyecto fue presentado en la Conferencia Anual 2017 de la American Society of Landscapes Architects (ASLA) como parte del panel de discusión titulado “Productive Ecology: Hybrid Approaches for Landscape Design and Conservation” y en el Congreso Global de la International Land Conservation Network (ILCN), realizado en enero de 2018 en Santiago, Chile.

Leyenda Imágenes:
(1) Tierras en donde los derechos de agua fueron adquiridos por PBWW © Flavio Sciaraffia M. para LOFscapes.
(2) Banco de tierras susceptibles de ser secadas y con agua para ser transferida© Flavio Sciaraffia M. para LOFscapes.Los colores indican la cantidad de tierra irrigada que es equivalente a los derechos de agua efectivos que se podrían transferir (1 acre = 1 pie-agua/acre = 1 derecho de agua. Total: 2.111 acres o derechos)
(2) Efectos del Buy-and-Dry en el paisaje agrícola © Flavio Sciaraffia M. para LOFscapes.